Acudir a una casa a tomar una muestra para realizar el test de diagnóstico de Covid-19 requiere una protección especial. Foto: Nicolás Der Agopián

El laboratorio ATGen fue el primer privado en realizar los tests de Covid-19, y ahora se embarca en la producción de kits de diagnóstico con un consorcio que se comprometió a tener resultados en un mes

Uruguay aumenta su capacidad para hacer tests diagnósticos día a día, y los técnicos asumen una “enorme responsabilidad”

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Nº2066 - al de Abril de 2020

Parece un astronauta en pleno Pocitos. O un “extraterrestre”, como le han dicho en broma. El laboratorista clínico está vestido y listo para entrar a un domicilio y tomarle una muestra a una persona para que luego se pueda realizar un test de diagnóstico de coronavirus. Pero las preguntas de transeúntes y vecinos llegan antes de que ingrese. ¿A qué edifico vas? ¿A qué piso? El laboratorista sonríe, pero apenas se le ven los ojos. Antes de entrar se pone primero un equipo impermeable, luego una sobretúnica, zapatones, tapabocas, lentes y un casco con una máscara con protección frontal. Toma una muestra nasofaríngea con un hisopo (se hace a través de la nariz o la nariz y garganta). Luego guarda el hisopo en la heladera refrigerada, en un tubo rotulado con etiqueta de código de barras. Cuando sale, se quita todo el equipo y lo coloca con cuidado dentro de una bolsa roja que luego lleva al laboratorio para que se descarte bajo normas de seguridad.

Ir a los domicilios a tomar una muestra requiere “características especiales, y hubo que armar un servicio específico para eso”, explicó uno de los médicos referentes del laboratorio Martínez Prado. El laboratorio ATGen (dedicado a la biología molecular) tiene una alianza estratégica con Martínez Prado y le solicitó apoyo para brindar el servicio a domicilio de los test diagnósticos de Covid-19.

La biología molecular es la tecnología necesaria para realizar el test que permite detectar presencia de coronavirus. Martínez Prado se encarga de recibir los pedidos de análisis, de ir a las casas, tomar las muestras y luego reunirlas y llevarlas a ATGen para que ellos hagan el trabajo de laboratorio. El laboratorio de biología molecular recibe, además de esas muestras, las de otras mutualistas e incluso de la Administración de Servicios de Salud del Estado (ASSE). ATGen realiza unas 140 pruebas diagnósticas en promedio por día, aunque hubo picos de producción de hasta 168, dijo a Búsqueda Sofía Tedesco, directora técnica de ATGen.

Ese es un número importante de muestras del total que se hacen en el país. El lunes 30 el ministro de Salud Pública (MSP), Daniel Salinas, informó en conferencia de prensa que se habían hecho 394 análisis en las últimas 24 horas. Un tercio los había realizado ATGen. Los demás corresponden a estudios realizados por el laboratorio del MSP y por otros que en las últimas semanas se han sumado a realizar la prueba diagnóstica. Hace una semana ATGen estaba realizando en promedio el 50% de los estudios de diagnóstico de Covid-19 que se hacían en todo el país. El porcentaje va bajando a medida que se incorporan más laboratorios. Se espera que para finales de la semana Uruguay tenga la capacidad de realizar unos 900 test por día, anunció Salinas el lunes.

“Nuestras curvas a escala internacional están en los mejores niveles en este momento en cuanto a pacientes infectados y comprobados y capacidad diagnóstica. Algunos podrán decir, ¿por qué otros países que tienen 50 millones de habitantes tienen menos o tienen solo el doble de casos que Uruguay? Pasa que se les rompió el aparato; nosotros tenemos en este momento numerosos centros de diagnóstico y vamos a tener 900 diagnósticos por día al terminar esta semana”, destacó el ministro.

Hace poco más de una semana Salinas había relativizado la importancia de hacer los test en grandes cantidades. Sin embargo, los días pasaron y desde el MSP se ha trabajado para continuar aumentando la capacidad diagnóstica, en línea con lo recomendado por la Organización Mundial de la Salud (OMS).

Algunas experiencias como las del pueblo italiano de Vó, que se aisló y testeó a todos sus pobladores, con lo que logró identificar infectados asintomáticos y erradicar así el coronavirus, es un ejemplo que la comunidad internacional observa con mucha atención.

coronavirus
Sofia Tedesco es una de las encargadas en ATGen de validar las pruebas de diagnóstico Covid-19 realizado con técnicas de biología molecular.

Test financiado

El aumento en la capacidad de realizar diagnósticos no es el único cambio que está ocurriendo esta semana. El pasado lunes el gobierno aprobó el ingreso al Plan Integral de Atención en Salud del test de coronavirus. Esto significa que las instituciones de salud indicarán y se harán cargo también de los costos de realizar la prueba diagnóstica. Según las consultas realizadas por Búsqueda, algunas instituciones prevén encargarse de la toma de muestras a domicilio mientras que otras evalúan la tercerización del servicio.

Martínez Prado, por ejemplo, recibe los pedidos de particulares para ATGen pero se prepara además para funcionar en coordinación con mutualistas para la toma de muestras de los tests de Covid-19, si fuera necesario. Es que la toma de muestras demanda todo un trabajo en sí mismo y estrictos cuidados en bioseguridad que requieren gestión y delicada coordinación.

Las pruebas diagnósticas se hacen bajo estrictos estándares de seguridad en el laboratorio. Foto: Nicolás Der Agopián

Un laboratorio por dentro

ATGen surgió en 2001 como una start up de Facultad de Ciencias de la Universidad de la República y desde el 2014 está ubicado en el predio del Latu. Primero fue adquirida por el laboratorio Celsius y ahora pertenece a Tedesco y a otros dos socios. Atentos a la expansión del Covid-19 por el mundo, ATGen se preparó para hacer el estudio de diagnóstico de este coronavirus con técnicas de biología molecular. Estallaron los teléfonos del laboratorio el sábado 14 de marzo, un día después de que fueran diagnosticados los primeros cuatro casos en Uruguay. ATGen hacía varios días que realizaba la prueba.

El día a día en el laboratorio cambió. Tedesco ya no se retira a media tarde, pasa el día allí dentro junto con sus socios e incluso desde la casa continúa el trabajo de validación de los tests de manera remota. Es bioquímica clínica y una de las tres encargadas de validar la prueba diagnóstica, que consiste, en una primera etapa, en la extracción del material genético del virus ARN y, en la segunda, en la amplificación de lo obtenido con técnicas de PCR en tiempo real.

En la tarde del lunes 30, las tres máquinas de PCR (como se llama la teconología) están encendidas en ATGen. Procesan muestras sin parar y los resultados comienzan a aparecer en una pantalla. “En esta tanda de 42, tenemos 4 positivos”, explicó Tedesco, y señaló la curva que se ve en la pantalla, que indica que allí en esas muestras estaba el Covid-19.

El personal “ha asumido esto con una enorme responsabilidad”, afirmó. Es un “desafío y compromiso con el país, así lo estamos sintiendo todos acá”.

ATGen trabaja en tres turnos con tres personas en sala de extracción del material genético y evalúa incorporar un cuarto turno. Allí se visten de manera similar al “astronauta” que visita los domicilios, pero en un ambiente de laboratorio con circulación de aire especial y rodeados de tecnología que les permite abrir y procesar las muestras con seguridad. Pero ampliar el equipo tampoco es cosa fácil. En Uruguay “hay mucha gente capacitada en el área de biología molecular”, y esta es una virtud en tiempos en que apremia la necesidad de diagnóstico de Covid-19. De todos modos el entrenamiento es un tema delicado que también “lleva mucho tiempo”, contó Tedesco.

A la entrada, la recepción de las muestras las hacen dos jóvenes de la licenciatura de Biotecnología de la Universidad ORT que ese lunes por convenio comenzaron a trabajar allí ante la alta demanda de trabajo que ha tenido el laboratorio.

En ATGen no solo trabajan haciendo los estudios diagnósticos, sino que forman parte de un consorcio junto con el Instituto Pasteur Montevideo y la Universidad de la República que producirá kits de diagnóstico.

El miércoles 1º la Agencia Nacional de Investigación e Innovación (ANII), con apoyo del Banco Interamericano de Desarrollo, aprobó un crédito de $ 6 millones para la producción de 10.000 kits de diagnóstico de Covid-19.

El consorcio trabaja con el objetivo de tenerlos listos en un mes y se los entregarán al MSP, que definirá su destino, dijo a Búsqueda el doctor en Química Juan Andrés Abin, director Científico de ATGen.

Es un plazo de desarrollo “factible” pero que aún requiere muchas horas y esfuerzo por delante. De hecho ATGen y las instituciones del consorcio tendrán un equipo dedicado exclusivamente a esto con el fin de entregar 10.000 kits de screening o tamizaje y otros 1.000 confirmatorios, para reanálisis, que son tres veces más caros y más complejos que los primeros, explicó Abin.

Por otra parte, ATGen enfrenta otro desafío. Estará a cargo del análisis de las muestras que se tomarán en el auto test para Covid-19 y  supervisa la operativa que está en fase de prueba. La persona no saldrá de su auto y se agendará a través de la aplicación Coronavirus UY para pasar a realizarse la toma por el predio del Latu, opción que estará operativa en unos días.

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