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    Miles Russell, el estadounidense que con apenas 15 años revoluciona el mundo del golf

    Su caso es emblemático dentro de una tendencia más amplia que muestra cómo golfistas cada vez más jóvenes llegan al primer nivel de competencia bien preparados

    El mito de que el golf es un deporte para gente de edad avanzada, un deporte para viejos, ha quedado derrumbado hace ya un buen tiempo. El fenómeno de Tiger Woods fue fundamental para ello. Su irrupción en el golf profesional en agosto de 1996 y su victoria en el Masters de Augusta al año siguiente, que lo convirtió en el ganador más joven en la historia del certamen con apenas 22 años, fueron las causantes de una verdadera revolución.

    La forma agresiva de jugar, sus memorables victorias —incluyendo 15 Majors y más de 80 campeonatos oficiales—, además de los contratos millonarios que firmó con marcas de primera línea a lo largo de su carrera, entusiasmaron a muchos chicos y chicas en todo el mundo a acercarse al golf. Muchos de los jugadores que hoy se destacan en los diferentes circuitos tuvieron a Tiger como modelo. Vieron en él que la edad no importaba para lograr cosas importantes.

    La actualidad muestra a golfistas muy jóvenes con un enorme potencial, dominadores de los campeonatos en las principales giras del mundo. La popularización del juego, además de la posibilidad de obtener enormes ganancias, tanto en premios como por concepto de publicidad, son un factor importante para que cada vez más jóvenes se enfoquen en el golf como una profesión a futuro. En este panorama, los procesos se aceleran cada vez más, lo que lleva a que en todas las giras profesionales se estén superando récords de precocidad.

    Pocos años atrás irrumpió el chino Guan Tian Lang, quien con 13 años se convirtió en el golfista más joven en participar en un torneo oficial del European Tour, el Volvo China Open. Luego fue a jugar el Masters de Augusta en una clara demostración del auge del golf en China, donde la cantidad de golfistas y la construcción de canchas tuvo un salto superlativo.

    Otro caso emblemático de los últimos tiempos fue el de la coreana Lydia Ko, la más joven golfista en ganar un campeonato de la LPGA, el circuito de golf femenino más importante del mundo. Esa asociación hizo una excepción con Ko y la admitió como jugadora a los 16 años cuando el reglamento establecía la edad mínima de 18 años.

    El italiano Matteo Manassero se convirtió en el jugador más joven en conquistar un título profesional en el European Tour, el Valencia Open. Como aficionado ganó a los 16 años el Amateur British Open, título que le permitió clasificar para el Abierto Británico disputado en Turnberry, Escocia, donde obtuvo la medalla de plata como mejor aficionado del campeonato.

    En esa temporada, fue número uno del ranking mundial de aficionados, condición que mantuvo hasta que pasó al profesionalismo. En esta nueva etapa se convirtió en el golfista más joven en pasar el corte clasificatorio en el Masters de Augusta.

    Semana tras semana la competencia confirma que los golfistas jóvenes que llegan al primer nivel lo hacen muy bien preparados, tanto técnica como mentalmente. Esto, a su vez, lleva a que las exigencias en los diferentes circuitos sean cada vez mayores.

    El número uno del mundo, el estadounidense Scottie Scheffler, hoy con 28 años, en forma permanente declara que comenzó a jugar al golf a influencia de Tiger Woods, su gran ídolo.

    La nueva estrella

    En abril de este año, el joven golfista estadounidense Miles Russell, de apenas 15 años, revolucionó el mundo del golf al convertirse en el jugador más joven en pasar un corte clasificatorio en el Korn Ferry Tour, la gira satélite de Estados Unidos. Tras finalizar en el puesto 20, luego de los 72 hoyos, Russell fue invitado a jugar por uno de los patrocinadores del Rocket Mortgage Classic, torneo oficial del PGA Tour.

    En el Detroit Golf Club, sede del certamen, todas las miradas estaban puestas en este chico. Con un acumulado de 144 golpes, esa vez no pasó el corte clasificatorio de los 36 hoyos por apenas tres golpes. “Si lo del Korn Ferry fue excitante, esto del PGA Tour ha sido realmente espectacular”, declaró Russell en conferencia de prensa y dijo que no toma el golf como un trabajo, le encanta jugar.

    “Kris Kim, con 16 años, pasó el corte clasificatorio en el Byron Nelson Classic, y Blades Brown, también con 16, lo hizo en el Myrtle Beach Classic. Ambos son muy jóvenes y están haciendo mucho por el golf”, declaró con humildad Russell.

    Russell estudia en su casa y la práctica de golf determina sus horarios escolares. Si hay buen tiempo, sale por la mañana a tirar pelotas y jugar unos hoyos, y, en caso de lluvia... “Solo espero a que pare de llover para poder jugar”, contesta con inocencia. Esta rutina lo ha ayudado a convertirse en el mejor golfista de 15 años en el mundo.

    “Estamos ante un nuevo Tiger Woods”, fue el comentario generalizado de varios golfistas que formaron parte del campeonato, destacando, además, el gran juego corto que posee Russell.

    A partir de estas dos actuaciones, todo fue diferente en la vida del joven golfista nacido en Jacksonville, Florida. El hecho de que no haya parámetros para pronosticar cómo desarrollará su carrera como golfista, no fue impedimento para que grandes empresas se fijaran en Russell. Así fue como, por estos días, el joven golfista firmó contrato con Nike y con Taylor Made por cifras que no se han dado a conocer.

    En un caso totalmente atípico, la realidad muestra que Russell está superando las diferentes etapas a pasos agigantados. A los 9 años ganó el Drive Chip & Putt en el Augusta National Golf Club. Luego, a los 14, obtuvo el Campeonato Junior de la PGA de Estados Unidos y el Junior Players disputado en la espectacular cancha del TPC de Sawgrass en la Florida.

    A los 15 años recibió el premio como Jugador del Año de la American Junior Golf Association (AJGA), desplazando nada menos que a Tiger Woods como el más joven golfista en recibir dicha distinción.